Juan Santamaría puede no ser quien creemos que es

Juan Santamaría es el héroe más importante de Costa Rica, aunque la razón de su fama es objeto de debate. A mediados del siglo XIX, Costa Rica casi cayó bajo el control de las fuerzas estadounidenses dirigidas por William Walker. Debido a que Costa Rica no tenía un ejército, la defensa del país descansaba en manos de los agricultores y otros civiles, que lucharon contra los estadounidenses con diversas herramientas y aperos de labranza. Juan Santamaría, un joven de la provincia de Alajuela, se unió al improvisado equipo de defensa de Costa Rica.

El contingente costarricense luchó ferozmente, según la leyenda, y la pandilla de William Walker se refugió en una casa grande en Guanacaste-La Casona. Cuando los costarricenses sitiaron La Casona, se hizo evidente que la única forma de derrotar a los estadounidenses sería incendiar el edificio. El líder de los combatientes costarricenses pidió a sus fuerzas que se alinearan frente a él. Luego, el líder pidió un voluntario para dar un paso al frente y tomar la antorcha que incendiaría La Casona. Juan Santamaría se adelantó valerosamente y agarró la antorcha encendida, pidiendo solo que se ocupara de su madre, en caso de que muriera. Juan Santamaría luego prendió fuego a La Casona y derrotó a las fuerzas estadounidenses, colapsándose hasta su muerte momentos después, por una herida de bala.

En todo Costa Rica, se celebra Juan Santamaría. Varias estatuas lo representan con su antorcha llameante. Uno de los stands más conocidos frente a la Asamblea Legislativa, el edificio congresional de Costa Rica, y el otro se encuentra en Alajuela, la casa de Juan Santamaría. El principal aeropuerto de Costa Rica lleva el nombre de Juan Santamaría, y el 11 de abril es un feriado nacional que conmemora el día de la muerte de Juan Santamaría.

Sin embargo, hay otro lado de la historia de Juan Santamaría. Los costarricenses nunca se toman a sí mismos -ni a sus héroes nacionales- demasiado en serio. Todos los escolares de Costa Rica aprenden, en el aula, la historia del heroísmo de Juan Santamaría. Fuera del aula, esos mismos niños se ríen de un Juan Santamaría menos heroico. En esta otra cuenta, Juan Santamaría fue más tonto que valiente. Se unió a los combatientes costarricenses sin entender completamente el conflicto. Cuando las fuerzas costarricenses se alinearon para enfrentar a su líder y se le pidió a un alma valiente que diera un paso al frente, el tonto Juan Santamaría se quedó parado donde estaba. Sus compañeros más astutos cada uno dieron un paso atrás, dejando a Juan Santamaría un paso por delante de ellos. Se convirtió en el voluntario involuntario que tuvo que tomar la antorcha. En todo el país, este otro Juan Santamaría es objeto de muchos chistes.

El nombre de Juan Santamaría es una fuente de alegría para todos los costarricenses: alegría por un héroe nacional y alegría por un mito nacional alegremente subvertido.